• El cereal moderno debe su existencia a una amarga rivalidad entre John Harvey Kellogg y su hermano menor Will Kellogg, quien fundó la icónica marca de alimentos Kellogg's.
  • John Harvey fue un médico de renombre a fines del siglo XIX que dirigía el Sanatorio de Battle Creek, un centro médico en Michigan donde presidentes y celebridades recibieron tratamientos para mejorar su digestión.
  • John Harvey hizo que su hermano Will desarrollara las primeras hojuelas de trigo modernas en la década de 1890 para que los pacientes pudieran tener un cereal de desayuno precocido y listo para comer.
  • Reconociendo el potencial comercial del nuevo invento, Will compró el negocio de cereales de su hermano y dejó el Sanatorio para fundar la ahora icónica marca Kellogg's en 1906.
  • Celoso del éxito de su hermano y enojado por el uso comercial del nombre Kellogg, John Harvey creó una empresa de cereales competidora, lo que provocó un desafío legal por parte de Will y una vida de rivalidad.

Tal vez, la existencia del cereal en tu alacena se deba a una amarga rivalidad entre dos hermanos. John Harvey y Will Kellogg nacieron en Michigan a mediados del siglo XIX y tuvieron una relación polémica desde el principio. 

Al hermano mayor, John, se le vio como brillante y se fue de casa para estudiar medicina en Nueva York. Su familia sospechaba que Will, el menor, tenía poca inteligencia. John Harvey frecuentemente sometió a Will a abuso verbal y físico.

Ya de adultos, John Harvey era un médico de gran prestigio y dirigía un enorme complejo médico en Battle Creek, Michigan.

En ese momento, los estadounidenses estaban obsesionados con evacuaciones intestinales saludables. John Harvey estuvo al frente de esta obsesión. En el Sanatorio, presidentes y celebridades como Thomas Edison, Henry Ford y Amelia Earhart recibieron tratamientos destinados a mejorar la digestión.

Los hermanos Kellogg trabajaron juntos en el Sanatorio

John Harvey contrató a Will, entonces de 20 años, para que dirigiera la parte comercial del Sanatorio. Bajo las órdenes de su hermano, para Will continuó el trato humillante. No se le permitió tener una oficina. 

John Harvey lo llamó su «lacayo» y lo obligó a seguirlo con un cuaderno, dictando ideas a medida que se le ocurrían. Cuando John Harvey cruzaba en bicicleta el campus del Sanatorio, Will estaba obligado a correr junto a él para mantenerse al día. John incluso obligó a Will a ir al baño con él para registrar sus pensamientos.

«Eso realmente explica la relación», dijo a Business Insider el historiador médico Howard Markel de la Universidad de Michigan. «Will estaba callado, pero lo odiaba». Pero una tarea servil de John Harvey finalmente condujo al éxito masivo de Will.

La invención del cereal moderno

En la década de 1890, los cereales para el desayuno precocinados, listos para comer y seguros no existían. Entonces John Harvey decidió hacer algunos. El hermano mayor —obsesionado con los intestinos— estaba convencido de que si el grano se horneaba a un calor extremadamente alto, sus azúcares complejos y almidones se descompondrían. Esto lo haría más fácil de digerir. 

Eso significaba que Will tenía que pasar horas agachado bajo un rodillo de manivela; agarrando masa aplastada y cincelando diminutos copos. Ese fue el proceso que llevó a lo que ahora es un tipo de cereal omnipresente: copos de trigo. «Fue un momento de Eureka», dijo Markel.

Will montó una fábrica improvisada en el Sanatorio y comenzó a vender las hojuelas en paquetes de diez onzas por 15 centavos cada uno. En su primer año de producción, los hermanos vendieron más de 51 toneladas de cereal.

«Fue un gran momento porque, de repente, podías tener un desayuno instantáneo sacado de una caja, verterle leche y comértelo», dijo Markel. «Incluso papá podría hacer el desayuno ahora».

Para frustración de Will, John Harvey no estaba interesado en explotar las claras posibilidades comerciales de su nuevo producto. Por eso, a principios del siglo XX, Will comenzó a experimentar con un nuevo tipo de cereal. Jugó con diferentes ingredientes, como la sal y el azúcar, que John Harvey nunca hubiera tolerado. A través de una experimentación implacable, creó otro alimento icónico: los copos de maíz.

En 1905, después de 25 años de trabajar para su hermano, Will se ofreció a comprar el negocio de cereales de su hermano. John Harvey, que estaba endeudado y no estaba interesado en comercializar sus cereales, estuvo de acuerdo. Will Kellogg, de 46 años, fundó Battle Creek Toasted Cornflake Company, más conocida hoy como Kellogg’s.

La lucha de los hermanos por el nombre Kellogg

Will invirtió millones de dólares en campañas publicitarias con mascotas como Snap, Crackle y Pop. Desató la ira de su hermano cuando puso el nombre «Kellogg» en sus cajas de cereal. También, firmaba su trabajo pues cada caja estaba marcada con «WK Kellogg» en grandes letras cursivas rojas.

«Él (John Harvey) lo odiaba», dijo Markel. «Y al hecho de que Will lo estaba haciendo bien. Odiaba el hecho de que fuera su invento. Odiaba que estaba usando el nombre Kellogg, y sus firmas eran incluso algo similares… Simplemente se volvió loco».

John Harvey creó «The Kellogg Toasted Corn Flake Company» en 1908 y comenzó a vender una versión del producto de su hermano. En 1910, Will le pidió a un juez que pusiera una orden judicial contra su hermano por hacer un cereal de la marca Kellogg’s, y los dos decidieron ir a los tribunales.

Los hermanos Kellogg llegaron a un acuerdo pero continuaron con su lucha legal durante una década. Cuando John comenzó a comercializar un nuevo cereal de «salvado esterilizado» en 1916, Will inmediatamente hizo su propia versión. John Harvey presentó una orden de restricción contra su hermano, y en 1917 estaban de vuelta en la corte.

Esta vez, Will aplastó a John. Un juez desestimó las quejas del hermano mayor y decidió que Will tenía derecho a todo el dinero que John Harvey había ganado con su cereal en los últimos 10 años. John Harvey apeló a la Corte Suprema de Michigan, pero respaldaron por unanimidad a su hermano.

Los hermanos Kellogg nunca arreglaron sus diferencias

Vencer a John Harvey tan a fondo no convirtió a Will en una mejor persona. Después de una vida de sentirse derrotado, Will se volvió amargado, pasivo-agresivo, paranoico y hostil. Sus matrimonios se vinieron abajo. Dos de sus hijos rompieron el contacto con él. Después de su muerte a la edad de 91 años, uno de sus nietos lo describió como un alivio.

«Obtuvo la máxima venganza», dijo Markel, «pero no pudo disfrutarla». Los hermanos nunca arreglaron su relación. Cuando se reunían, Will insistió en tener un tercero en la habitación. Cerca del final de su vida, John le escribió a Will una emotiva carta, un mea culpa, de un hombre que claramente estaba lleno de arrepentimiento.

Pero Will no recibió la carta. Porque la secretaria de John Harvey nunca se lo envió. «No quería enviarla porque hacía que John Harvey pareciera débil», dijo Markel.

Will finalmente recibió la carta en 1948, años después de la muerte de John Harvey. Para entonces, Will estaba ciego por el glaucoma.

«Se le tuvo que leer la carta», dijo Markel. «Hubo lágrimas y estoicismo silencioso… debe haberlo herido hasta la médula».

Los nombres de la mayoría de las personas no se recordarán. Sin embargo, todavía se habla de los hermanos Kellogg de una pequeña ciudad en medio del estado de Michigan.

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