• Los cient√≠ficos confirmaron la existencia de un octavo continente, llamado Zelandia, bajo Nueva Zelanda y el oc√©ano circundante en 2017.
  • Debido a que 94% de los 5 millones de kil√≥metros cuadrados de Zelanda est√°n bajo el agua, mapear el continente es un desaf√≠o.
  • Los investigadores acaban de lanzar mapas que muestran a Zelandia con detalles sin precedentes, revelando su forma y c√≥mo se form√≥ hace millones de a√Īos.

Unos 1,066 metros debajo de las olas del Pacífico sur se encuentra un octavo continente perdido.

Los científicos confirmaron que la masa de tierra sumergida, llamada Zelandia, era su propio continente en 2017. Pero hasta ahora no habían podido mapear su amplitud completa.

A finales de junio, investigadores de GNS Science en Nueva Zelanda anunciaron que hab√≠an mapeado la forma y el tama√Īo del continente con detalles sin precedentes. Pusieron sus mapas en un sitio web interactivo para que los usuarios pudieran explorarlo virtualmente.

‚ÄúHemos hecho estos mapas para proporcionar una imagen precisa, completa y actualizada de la geolog√≠a de Nueva Zelanda y el √°rea del Pac√≠fico sudoeste, mejor que antes‚ÄĚ, dijo Nick Mortimer, quien dirigi√≥ la investigaci√≥n.

Un mapa de Zealandia, delineado en gris. Centro Mundial de Datos para Geofísica y Geología Marina / Centro Nacional de Datos Geofísicos, NOAA

Mortimer y sus colegas mapearon la batimetría que rodea a Zelandia, la forma y la profundidad del fondo del océano, así como su perfil tectónico, que muestra dónde cae a través de los límites de la placa tectónica.

Los mapas revelan nueva informaci√≥n sobre c√≥mo se form√≥ Zelandia antes de quedar bajo el agua hace millones de a√Īos.

Un continente submarino de casi 5 millones de kilómetros cuadrados

El √°rea de Zelandia es de casi 5 millones de kil√≥metros cuadrados, aproximadamente la mitad del tama√Īo de Australia.

Pero solo 6% del continente está sobre el nivel del mar. Esa parte sustenta las islas norte y sur de Nueva Zelanda y la isla de Nueva Caledonia. El resto está bajo el agua, lo que hace que Zelandia sea difícil de estudiar.

Para comprender mejor el continente sumergido, Mortimer y su equipo cartografiaron tanto Zelandia como el fondo del oc√©ano a su alrededor. El mapa batim√©trico que crearon muestra cu√°n alto se elevan las monta√Īas y la cresta del continente hacia la superficie del agua.

mapa zealandia
Un mapa batimétrico de Zealandia, que muestra la forma del continente bajo el agua. GNS Science

También representa las costas, los límites territoriales y los nombres de las principales características submarinas. El mapa es parte de una iniciativa global para mapear todo el fondo oceánico del planeta para 2030.

El segundo mapa que hicieron los cient√≠ficos del GNS de Zelandia revela los tipos de corteza que conforman el continente submarino, la antig√ľedad de esa corteza y las fallas importantes. La corteza continental, el tipo de corteza terrestre m√°s antigua y gruesa que forma masas de tierra, se muestra en rojo, naranja, amarillo y marr√≥n. La oce√°nica, que generalmente es m√°s joven, es de color azul. Los tri√°ngulos rojos muestran d√≥nde est√°n los volcanes.

mapa zealandia
Un mapa tectónico de Zealandia, que muestra los tipos y la edad de la corteza, fallas importantes y volcanes que conforman el continente. GNS Science

Este mapa también revela dónde se encuentra Zelandia a través de varias placas tectónicas, cómo y qué tan rápido se mueven.

Estudiar las maquinaciones tectónicas que sustentan a Zelandia hoy puede revelar pistas sobre cómo se formó el continente en primer lugar.

Zelandia se origin√≥ hace 85 millones de a√Īos

El concepto de Zelandia tiene 25 a√Īos. El geof√≠sico Bruce Luyendyk acu√Ī√≥ el t√©rmino en 1995.

Luyendyk le dijo previamente a Business Insider que nunca tuvo la intenci√≥n de que el t√©rmino describiera un nuevo continente. M√°s bien, el nombre originalmente se refer√≠a a Nueva Zelanda y una colecci√≥n de trozos sumergidos de corteza que rompieron el antiguo supercontinente Gondwana hace unos 85 millones de a√Īos.

¬ęLa raz√≥n por la que se me ocurri√≥ este t√©rmino es por conveniencia¬Ľ, dijo Luyendyk. ¬ęSon piezas de lo mismo cuando miras a Gondwana. Entonces pens√©, ‘¬ŅPor qu√© sigues nombrando esta colecci√≥n de piezas como cosas diferentes?'¬Ľ

Gondwana se form√≥ cuando el antiguo supercontinente de la Tierra, Pangea, se dividi√≥ en dos fragmentos. Laurasia en el norte se convirti√≥ en Europa, Asia y Am√©rica del Norte. Gondwana en el sur se dispers√≥ para formar el √Āfrica moderna, la Ant√°rtida, Am√©rica del Sur y Australia.

mapa pangea
Un mapa de Pangea hace 200 millones de a√Īos, con l√≠mites de placas tect√≥nicas en blanco. Wikimedia Commons

Las fuerzas geol√≥gicas continuaron reorganizando estas masas de tierra, y Zelandia fue forzada a quedar bajo las olas entre 30 y 50 millones de a√Īos despu√©s de que se rompiera Gondwana, cuando la placa tect√≥nica m√°s grande, la Placa del Pac√≠fico, se subdujo lentamente debajo de ella.

Estos mapas muestran que Zelandia es un continente como los otros 7

Hasta 2017, Zealandia estaba clasificada como un ¬ęmicrocontinente¬Ľ, como la isla de Madagascar. Pero seg√ļn Mortimer, Zelandia cumple todos los requisitos para el estado del continente: tiene l√≠mites claramente definidos, ocupa un √°rea mayor de 1 mill√≥n de kil√≥metros cuadrados, se eleva por encima de la corteza oce√°nica circundante y tiene una corteza continental m√°s gruesa que la oce√°nica.

Por lo tanto, estos nuevos mapas ofrecen más evidencia de que la masa terrestre submarina debería considerarse el octavo continente, agregó Mortimer.

¬ęSi pudi√©ramos desconectar los oc√©anos del mundo, ser√≠a bastante claro que Zelandia se destaca¬Ľ, dijo a Science News en 2017, y agreg√≥: ¬ęSi no fuera por el nivel del oc√©ano, hace mucho tiempo habr√≠amos reconocido Zelandia por lo que era: un continente.¬Ľ

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