• La NASA envió una nave espacial para estrellarse contra un asteroide distante, empujando la roca espacial hacia una nueva órbita.
  • La misión está probando un método que la NASA podría usar para desviar asteroides que matan ciudades y se dirigen a la Tierra.
  • La Prueba de redireccionamiento de doble asteroide (DART) se lanzó a las 00:21 horas del miércoles. Míralo en vivo, a continuación.

La NASA lanzó exitosamente a las 00:21 horas del miércoles una nueva sonda espacial en un largo viaje hacia la autodestrucción con un asteroide.

A la 1:17 a.m., DART se separó de la segunda etapa del cohete. Minutos después, los operadores de la misión recibieron los primeros datos de telemetría de la nave espacial y comenzaron el proceso de orientar la nave espacial a una posición segura para desplegar sus paneles solares. Aproximadamente dos horas después, la nave espacial completó el despliegue exitoso de sus dos paneles solares desplegables de 8.5 metros de largo.

La misión, llamada Prueba de redireccionamiento de doble asteroide (o DART, por sus siglas en inglés), envió una nave espacial que viajará a casi 11 millones de kilómetros para estrellarse contra un asteroide. La sonda, una caja de un metro de ancho, es una piedra comparada con el enorme asteroide del tamaño del Coliseo al que apunta. Pero el impacto debería darle a la roca espacial un empujón suficiente para cambiar su trayectoria orbitando un asteroide más grande.

La NASA está probando si tal empujón podría algún día desviar una roca espacial rebelde que se dirija a la Tierra. Los científicos actualmente no conocen ningún asteroide peligroso con destino a la Tierra, pero la NASA estima que solo han detectado alrededor del 40% de los asteroides cerca de la Tierra que miden 140 metros o más. Un asteroide así podría arrasar una ciudad entera.

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El asteroide Dimorphos de 160 m de diámetro comparado con el Coliseo de Roma. Oficina de Ciencias de la ESA

DART es una prueba de dos frentes de un método de defensa planetaria, según Tom Statler, un astrofísico de la NASA que trabaja en la misión.

«La primera fase está probando nuestra capacidad tecnológica para golpear el asteroide. Y la segunda está probando la respuesta de un asteroide real al golpe. La primera prueba termina y la segunda comienza en el momento en que la nave espacial se hace añicos. «Dijo Statler a Insider.

La respuesta del asteroide al impacto ayudará a la NASA a determinar qué tan grandes deberían ser las sondas futuras para mover sus objetivos.

DART despegó la madrugada del miércoles de la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg, California, a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9. Si todo va según lo previsto, llegará a su destino en septiembre de 2022.

La NASA transmitió en vivo el lanzamiento en YouTube, mismo que puedes ver en su totalidad aquí:

La NASA podría salvar a la Tierra de un asteroide mortal con 5 a 10 años de anticipación

Durante 10 meses, DART acelerará hacia un par de asteroides. Uno, una pequeña luna llamada Dimorphos, orbita al otro, Didymos. DART apunta a la Luna. Con 525 pies de ancho, es mucho más pequeño que su compañero de 2,500 pies.

Ni Didymos ni Dimorphos representan una amenaza para la Tierra. Pero son ideales para probar lo que la NASA llama el método del «impactador cinético»: estrellar una nave espacial contra un asteroide a altas velocidades para empujarlo en una dirección diferente.

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Gráfico de la misión dardo que muestra el tamaño de la nave espacial y dos asteroides en comparación con los puntos de referencia del mundo. NASA / Johns Hopkins APL

Es una hazaña complicada, dado que DART no podrá ver a Dimorphos hasta una hora antes del impacto. Pero los ingenieros de la NASA han programado la nave espacial para calcular rápidamente el centro del asteroide y dirigirse hacia ese punto.

La nave espacial debería golpear el centro de Dimorphos a 24,000 kilómetros por hora, transfiriendo su energía cinética al asteroide y acercándolo a Didymos. La NASA estima que el impacto provocará una explosión de entre 9,980 y 99,800 kilos de material rocoso, lo que podría darle un empujón aún mayor que el propio DART. Al final, Dimorphos debería orbitar la roca más grande al menos 73 segundos más rápido que antes.

Aunque el impacto ocurrirá a unos 11 millones de kilómetros de la Tierra, los astrónomos observarán con sus telescopios para ver cómo cambia la órbita del asteroide.

Si el método funciona, algún día podría salvar a la Tierra de un asteroide destructor de ciudades. Pero hay un gran reto. Para que una misión similar a DART pueda emplearse para desviar tal amenaza, los expertos dijeron previamente a Insider que NASA probablemente necesite un aviso de cinco a diez años de anticipación de que un asteroide va en camino la Tierra.

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Los técnicos de DART inspeccionan uno de los paneles solares de la nave espacial, en agosto de 2021. NASA / Johns Hopkins APL / Ed Whitman

Eso es porque se necesitan años para diseñar y construir una nave espacial, luego meses o años para viajar al asteroide. Además, es probable que la sonda tenga que chocar contra un asteroide uno o dos años antes de que su órbita se cruce con la Tierra. El leve empujón del impacto de una nave espacial solo desviaría ligeramente la roca al principio. Pero con el tiempo, ese cambio lo alejaría de la Tierra.

Para identificar asteroides peligrosos con suficiente tiempo de espera, la NASA está construyendo un telescopio espacial llamado Near-Earth Object Surveyor para monitorear asteroides de 140 metros o más. Hasta ahora, los astrónomos han identificado aproximadamente 40% de los asteroides que orbitan el Sol cerca de la Tierra, pero la NASA espera que el telescopio aumente esa cifra hasta 90%.

Los astrónomos de la Tierra podrán ver rápidamente si DART funcionó. Luego, la Agencia Espacial Europea planea lanzar una misión de seguimiento, llamada Hera, para examinar Didymos y Dimorphos en 2026. Hera estudiará las secuelas del impacto. Está configurado para mapear Dimorphos, medir con precisión su masa y examinar el cráter que DART deja allí.

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