• Un volc√°n entra en erupci√≥n cuando el magma se acumula en su c√°mara de subterr√°nea y se libera, convirti√©ndose en lava.
  • Meses antes de una erupci√≥n se reportan m√ļltiples terremotos, ya que el magma va ascendiendo.
  • El mayor riesgo de una erupci√≥n son los lahares, que son flujos de agua, cenizas y rocas que corren kil√≥metros por las¬† laderas de los volcanes.
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El 27 de noviembre de 2022, Mauna Loa, el volc√°n activo m√°s grande del mundo, entr√≥ en erupci√≥n en la isla de Haw√°i. Durante d√≠as, fuentes de lava, hirviendo a m√°s de 1,100¬ļC, brotaron hacia arriba y fluyeron por las laderas de la monta√Īa.

Para decenas de millones de personas en el mundo, los videos fueron una vista fascinante. Luego, semanas m√°s tarde, la erupci√≥n termin√≥. Afortunadamente, no hubo muertes conocidas ni da√Īos materiales importantes.

A las pocas semana, el monte Semeru en Java Oriental, Indonesia, hizo erupci√≥n con una mezcla de ceniza, gas y rocas calientes. Miles de personas que viv√≠an en los alrededores fueron evacuadas. Muchos usaban m√°scaras para protegerse del aire lleno de cenizas. El monte Semeru ha seguido en erupci√≥n durante meses.

Soy una ge√≥loga que estudia minerales en rocas volc√°nicas. Quiero aprender m√°s sobre las causas de la erupci√≥n de los volcanes. Millones de personas viven cerca de un volc√°n activo, es decir, uno de los 1,328 volcanes en todo el mundo que han entrado en erupci√≥n en los √ļltimos 12,000 a√Īos.

En un momento dado, entre 20 y 50 de estos volcanes activos est√°n en erupci√≥n. La proximidad de personas y edificios hace que sea importante estudiar los volcanes y comprender los peligros.

La erupción de un volcán

El centro de la Tierra se llama n√ļcleo, la siguiente capa es el manto y la capa externa es la corteza.

Con el tiempo, el magma ‚ÄĒque es roca derretida mezclada con gas y cristales minerales‚ÄĒ se acumula en una c√°mara subterr√°nea debajo del volc√°n. El magma en Mauna Loa se forma cuando una pluma de manto caliente (piensa en un transportador de calor) derrite parcialmente la roca en el manto.

El volc√°n es esencialmente una abertura que deja salir el magma a la superficie de la Tierra. Una vez liberado del volc√°n, el magma se llama lava.

En los meses previos a su erupci√≥n, los cient√≠ficos notaron un aumento de los terremotos y un abultamiento de Mauna Loa, como un globo inflado. Estos signos sugirieron que m√°s magma estaba ascendiendo, porque la presi√≥n del magma ascendente puede expandir los lados de un volc√°n y hacer que las rocas se muevan y se rompan, lo que provoca terremotos.

Por lo general, para que ocurra una erupci√≥n, se debe acumular suficiente magma en la c√°mara debajo del volc√°n. Entonces algo necesita desencadenar la erupci√≥n. 

Eso podría ser una inyección de magma nuevo en la cámara, una acumulación de gases dentro del volcán o un deslizamiento de tierra que elimina material de la parte superior de un volcán.

Tipos de volcanes

Mauna Loa es un volc√°n en escudo, construido durante miles de a√Īos a trav√©s de erupciones de lava. Sus lados se inclinan suavemente hacia abajo en todas las direcciones.

Pero el monte Semeru es diferente: es un volc√°n compuesto, tambi√©n conocido como estratovolc√°n, con laderas empinadas que llegan a un punto en la parte superior, como un cono de helado invertido.

La erupci√≥n m√°s reciente de Semeru comenz√≥ cuando fuertes lluvias arrastraron rocas cerca de la cima del volc√°n. Eso permiti√≥ que el gas escapara y que las cenizas comenzaran a estallar.

Los peligros de una erupción volcánica

Muchos peligros est√°n asociados con los volcanes en erupci√≥n: flujos de lava, gases √°cidos, cenizas y lahares, que son peligrosos flujos de agua, cenizas y rocas que corren kil√≥metros por las empinadas laderas de los volcanes, a veces a m√°s de 160 kil√≥metros por hora. La fuerza de los lahares puede mover enormes rocas y destruir puentes y edificios.

La reciente erupci√≥n del Monte Semeru cubri√≥ las aldeas cercanas con cenizas, peque√Īas part√≠culas de roca que pueden penetrar profundamente en los pulmones. Esto causa irritaci√≥n y dificulta la respiraci√≥n.

A medida que se acumula la ceniza que cae, puede sofocar los cultivos, contaminar los suministros de agua y provocar el derrumbe de los edificios. La ceniza seca reci√©n ca√≠da pesa de 10 a 20 veces m√°s que la nieve.

Generalmente, los cient√≠ficos no intentan detener la erupci√≥n de los volcanes. Son una parte natural de la Tierra. No obstante, monitorear los volcanes es fundamental. Las personas necesitan una advertencia temprana de una erupci√≥n para poder alejarse del peligro.

Aunque no podemos predecir la hora exacta de una erupción, los científicos están aprendiendo más sobre sus causas y cómo proteger a las personas que viven cerca de ellas.

¬ŅQu√© es cr√≠tico? Los sistemas de advertencia para lahares, rutas de evacuaci√≥n planificadas en √°reas amenazadas por volcanes y excelente comunicaci√≥n entre los cient√≠ficos en las estaciones de monitoreo volc√°nico y las agencias gubernamentales, que pueden informar a las personas cuando un volc√°n est√° a punto entrar en erupci√≥n.

Este art√≠culo se public√≥ originalmente en ingl√©s.

*The Conversation es una fuente independiente y sin fines de lucro de noticias, análisis y comentarios de expertos académicos.

*Rachel Beane es profesora de Ciencias Naturales en Bowdoin College.

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