• Los tenis Vaporfly de Nike han estado involucrados en casi todas las victorias e hitos importantes desde 2016.
  • Las investigaciones sugiere que las suelas de los Vaporflys brindan a los corredores una mayor eficiencia energética: al menos un 4% de aumento sobre los tenis de marcas competidoras.
  • Los Vaporflys son tan ventajosos que algunos corredores patrocinados por otras marcas han empezado a usar los zapatos en secreto.
  • Oscurecen los zapatos con un marcador permanente para que el logotipo de Nike y los colores neón no sean visibles.

Eliud Kipchoge corrió el primer maratón de menos de dos horas en octubre del año en Viena. Ese mismo mes, Brigid Kosgei rompió el récord de maratón femenil en Chicago. Luego, en noviembre, Geoffrey Kamworor ganó el Maratón de la ciudad de Nueva York por segunda vez en tres años.

Los tres logros tenían en común un factor crucial: todos los corredores usaron los tenis Vaporfly de Nike.

Los Vaporflys (y sus prototipos) han estado involucrados en casi todas las victorias e hitos importantes desde 2016, y por una buena razón: las investigaciones sugieren que el diseño de sus suelas les da a los corredores al menos un 4% más de eficiencia energética que los tenis de marcas competidoras.

“El corredor corre la carrera, pero el zapato le permite correr más rápido con el mismo esfuerzo o habilidad”, dijo Geoff Burns, investigador de kinesiología y corredor profesional, a Business Insider sobre Vaporfly.

“Entonces, para dos atletas de igual habilidad el día de la carrera, el que tenga los zapatos vencerá al que no los tenga”, explicó.

Eso ha llevado a que algunos atletas patrocinados por compañías rivales usen los Vaporflys en secreto. En al menos tres competencias, los corredores que no son de Nike han usado los tenis “oscurecidos”: pintan los zapatos con marcador permanente negro para que sea difícil detectar la famosa “palomita” de la marca.

Tommy Rivers Puzey fue uno de ellos.

“Me di cuenta de que había una nueva tecnología que creaba una ventaja, y si no estabas dispuesto usarla, te quedarías atrás”, dijo a Business Insider.

Vaporfly
Tommy Rivers Puzey corriendo en el Maratón Internacional de California el 8 de diciembre de 2019.
Paul Nelson Photography, cortesía de Tommy Rivers Puzzy

Puzey usó los tenis oscurecidos durante el Maratón Internacional de California el pasado diciembre. En ese momento, estaba en el inter entre un contrato de patrocinio con Altra y otro nuevo con Craft. El atleta dijo que terminó su acuerdo con Altra de manera amistosa, porque la compañía no le permitió usar los Vaporflys.

“Me encantó esa empresa, pero en términos de rendimiento el día de la carrera, los corredores de Nike conducían un auto de carrera y nosotros un camión Mack”, señaló.

Los corredores están oscureciendo tenis Vaporfly

Kipchoge — quien rompió el récord de maratón varonil hace dos años — Kamworor y Kosgei son todos corredores respaldados por Nike. A través de tales patrocinios, un atleta generalmente recibe equipo y, a menudo, dinero a cambio de utilizar los productos de la empresa de manera exclusiva.

Pero en el caso de los tenis Vaporfly, un par de corredores patrocinados por marcas como New Balance y Under Armour estuvieron en desventaja, por lo que usaron el calzado de Nike e intentaron ocultarlo.

Las fotos del Maratón BKC 2019 en Dublín muestran al corredor Stephen Scullion con unos tenis Nike oscurecidos. Se pueden ver en una imagen en la cuenta de Instagram “Protosofthegram”, que rastrea “tenis para correr, desarrollos y prototipos”; así como en un tomada por un fotógrafo de eventos.

Scullion está patrocinado por Under Armour. En su propio perfil de Instagram todas las fotos de esa carrera de aparecen cortadas y sin mostrar los zapatos que utilizó. El corredor finalizó en segundo lugar, luego de cruzar la meta con un tiempo de dos horas y 12 minutos.

Scullion no respondió a una solicitud de comentarios para esta historia, pero Under Armour dijo a Business Insider que había comenzado a probar uno de los prototipos de tenis para maratones de la compañía.

Otro corredor, Joaquín Arbe, también fue visto con los Vaporflys oscurecidos en la media maratón de Buenos Aires en agosto de 2019, aunque contaba con un patrocinio de New Balance en ese momento. Una foto publicada por “Protosofthegram” revela el afilado talón del Vaporfly en su pie; al igual que otra de un fotógrafo de Infobae, Franco Fafasuli.

Arbe fue el corredor sudamericano más rápido en terminar dicha carrera.

Vaporfly Nike
Joaquín Arbe, de Argentina, cruza la meta del Media Maratón de Buenos Aires en agosto de 2019.
Franco Fafasuli / Infobae

Más adelante, Arbe dijo que podría cambiar de patrocinador. “Estamos cerrando la negociación con Nike”, dijo a Radio 5. “Ya corrí con su ropa”.

De hecho, en el maratón de Buenos Aires (un mes después), no se molestó en tapar sus tenis Vaporfly, y los vistió en todo su esplendor. Arbe llegó en sexto lugar, y marcó un mejor tiempo personal dos horas y 11 minutos.

New Balance confirmó que Arbe ya no era uno de sus atletas patrocinados, pero se negó a comentar sobre sus Nike oscurecidos. Arbe no respondió a las solicitudes de comentarios, pero su cuenta de Instagram muestra que ha estado usando productos Nike desde noviembre, mientras entrena para los Juegos Olímpicos de Tokio.

“Los atletas tienen que usar el mejor producto”

Puzey no cree que podría calificar para las pruebas del maratón olímpico sin los tenis Vaporfly.

Un estudio independiente encontró que los zapatos mejoraron la economía de carrera de un atleta en un 4.2%, en comparación a los zapatos Adidas Adizero Adios 3.

Alphaflys, la próxima versión del Vaporfly de Nike, probablemente dará a los corredores una ventaja similar: Kipchoge usó una versión anterior de esos cuando rompió la marca de maratón de dos horas. Alphaflys estuvo disponible para el público en julio.

En distancias de maratón, una mejora del 4% es mucho. Para atletas como Kipchoge y Kosgei, podría ser la diferencia entre establecer un récord mundial y quedarse cortos. Para Puzey, podría ayudar a mejorar su tiempo.

Puzey dijo que fácilmente podría llevar hasta dos años mejorar la eficiencia de un corredor en aproximadamente un 1.5%, y eso requiere “entrenamiento duro, dietas estrictas, masajes, siestas y jugar con fuego en términos de la descomposición de su cuerpo”.

Por eso le preguntó a Altra si la empresa se sentiría cómoda con sus tenis Nike.

“No quiero estar nunca en una posición en la que sienta que hay un producto superior en el mercado y la compañía que represento quiere que tenga que elegir entre representarlos o ser lo mejor que puedo ser”, detalló.

Puzey maratón
Puzey durante el Maratón Internacional de California 2019.
Paul Nelson Photography/Cortesía de Dr. Tommy Rivers Puzey

En la carrera de California, oscureció los Vaporflys porque “no quería que pareciera que estaba representando a Nike”.

Su nuevo patrocinador, Craft, está de acuerdo con su elección cuando se trata de calzado.

Eric Schenker, CEO de Craft Sports, dijo a Business Insider que eso se debe en parte a que la compañía era “nueva en el negocio del calzado”. Así que su enfoque, por ahora, es dejar que Puzey “use lo que quiera mientras nosotros intentamos ponernos al día”.

“Los atletas tienen que usar el mejor producto”, dijo Schenker, aunque agregó: “Si yo fuera otra marca que hubiera estado fabricando zapatos durante mucho tiempo, estaría enojado”.

¿Por qué los tenis Vaporfly funcionan tan bien?

corredores maratón
Maratón Internacional de California 2019.
Paul Nelson Photography/Cortesía de Dr. Tommy Rivers Puzey

El secreto de los Vaporfly está en sus suelas, que fusionan una capa de espuma y una placa de fibra de carbono. La placa está curvada debajo de la parte delantera de los tenis, lo que ayuda a balancear rápidamente a los corredores desde los talones hasta los dedos de los pies, mientras aterrizan y vuelven a empujar. Cada aspecto de su diseño está destinado a minimizar la cantidad de energía que se pierde por pisada.

Los Vaporflys también tienen una forma distintiva. Mientras que la mayoría de los zapatos tienen un perfil algo rectangular y cuadrado, los de Nike se parecen más a una punta de lanza cónica. Su punto más ancho es de casi 10 centímetros, por lo que su talón es parecido a una navaja.

El material de la parte superior de los tenis es casi tan delgado como el papel: está hecho de una tela que absorbe el sudor llamada Vaporweave que Nike fabrica en una paleta de neón.

“Hay una razón por la que Nike hizo sus zapatos de color verde brillante y rosa: no puedes ocultar que los estás usando”, dijo Puzey. “Puedes ver gente corriendo con ellos desde un kilómetro de distancia”.

Vaporfly Nike
Aylin Woodward/Business Insider

Aún así, la tela transparente es propicia para hacer garabatos con un marcador permanente.

“Esa es la forma en la que pierdes un contrato, tratando de engañar a la gente y borrando un zapato”, dijo Puzey. “Algunas personas han ido tan lejos como tomar la parte superior de su zapato y coserlo en la suela del otro”.

¿Cómo buscan competir las empresas contra Nike?

Puzey dijo que corría hasta 50 veces al año, al mismo tiempo que dirige una práctica de fisioterapia en Flagstaff, Arizona. El dinero que obtiene de los premios de las carreras lo ayuda a mantener a su familia: su esposa, Stephanie, y sus tres hijas.

“Te pones mucha presión para asegurarte de no volver a casa con las manos vacías”, dijo.

Por eso se dio cuenta tan rápido de la tendencia Vaporfly.

“Las personas con las que competí en el pasado, con quienes yo era notablemente más rápido, ahora estaban terminando por delante de mí”, explicó.

World Athletics, la organización que gobierna los eventos internacionales de atletismo, también lo notó. El grupo inició una investigación para determinar si Vaporflys otorgaba una ventaja injusta. Pero después de meses de deliberar, dio una respuesta en enero: No.

Eso volcó a los competidores en darse prisa e innovar.

Otras marcas deportivas han presentado zapatos cuyas suelas usan una combinación de espuma y fibra de carbono como los Vaporflys. La lista incluye las New Balance Fuel Cell 5280, las Brooks Hyperion Elite, las Under Armour Hovr Machina y las Hoka Carbon X.

Sin embargo, ningún estudio independiente muestra que alguno de esos zapatos sea igual a los Vaporflys.

“Nike puso el conejo blanco para que lo persiguieran otras empresas de calzado”, dijo Puzey.

tenis para correr Nike
Paul Nelson Photography/Cortesía de Dr. Tommy Rivers Puzey

Representantes de seis marcas dijeron a Business Insider que ya habían fabricado o estaban trabajando en el desarrollo de productos para garantizar que sus atletas pudieran competir con Nike.

Por ejemplo, un representante de Under Armour dijo que la compañía estaba trabajando con atletas como Scullion para “desarrollar los mejores productos de su clase para su respectivo deporte”.

Colin Ingram, director de producto de Hoka, dijo que no estaba “muy preocupado” por los zapatos Vaporfly oscurecidos.

“Todos han visto las imágenes de este enfoque enmascarado, pero nuestros atletas tienen bastante confianza en lo que están haciendo y en los productos con los que pueden correr”, dijo.

tenis para correr
Hoka One One

No obstante, Schenker dijo que ponerse al día con Nike estaba en las mentes de los diseñadores en Craft.

“Aspiramos a que Tommy no tenga que usar zapatillas Nike oscurecidas, ese será nuestro nuevo lema de marca”, agregó.

Aunque los Juegos Olímpicos de Tokio y casi todos los maratones se pospusieron hasta 2021 por la pandemia de coronavirus, Puzey está fuera del circuito de carreras por una razón diferente: fue hospitalizado con cáncer de pulmón el mes pasado.

También se rompió el menisco y el tendón de la corva en enero, durante la milla 23 del maratón de Houston, la última oportunidad para que los corredores logren el tiempo necesario para calificar para las pruebas olímpicas en Atlanta.

El corredor dijo que, antes de su lesión, estuvo marcando un tiempo de maratón dos minutos más rápido de lo que necesitaba para calificar.

“Fue lo más cómodo que me he sentido en esa etapa de un maratón”, platicó.

“Creo que si mi trayectoria hubiera continuado, no me hubiera lesionado y continuara mejorando mi condición física en Atlanta, habría corrido dos horas 15 minutos, tal vez hasta dos horas 14 minutos, con esos tenis Nike”, agregó.

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