• Si los dragones fueran reales como en ‘House of the Dragon’, necesitarían tres componentes para poder escupir fuego: combustible, un agente oxidan y una fuente de calor.
  • Para hacernos una idea de cuál sería la explicación científica, los dragones probablemente desarrollen habilidades que ya hemos visto en la naturaleza, como con la gaviota fulmar o el escarabajo bombardero.
  • Para generar la chispa, probablemente desarrollarían un órgano eléctrico similar al que tienen las anguilas eléctricas.
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En la tierra de Westeros de George R.R. Martin en Game of Thrones y House of the Dragon, el show de dragones que escupen fuego cautiva a su audiencia a través de una mezcla de mito y fantasía. Al menos para mí, también existe la curiosidad científica.

Las imágenes de dragones desatando torrentes de llamas en la nueva serie de House of the Dragon me hicieron pensar: si los dragones existieran, ¿qué mecanismos biológicos y reacciones químicas del mundo real podrían utilizar?

Sin embargo, primero, un resumen de la química. Para encender y mantener una llama, necesitamos tres componentes:

  • Combustible
  • Agente oxidante (normalmente el oxígeno del aire)
  • Fuente de calor para iniciar y mantener la combustión
dragones
Foto: HBO

Empecemos por el combustible. El metano podría ser un candidato. Los animales lo producen durante la digestión. Las imágenes en la pantalla que vemos de Westeros muestran a los dragones interesados ​​en comer ovejas.

No obstante, nuestros dragones alimentados con metano necesitarían tener una dieta y un sistema digestivo más parecido al de una vaca para producir suficiente gas para quemar una ciudad.

También existe un problema con el almacenamiento de cantidades suficientes de gas metano. Un cilindro de metano típico podría tener una presión de 150 atmósferas, mientras que incluso un intestino hinchado solo puede tolerar un poco más de una atmósfera.

Por lo tanto, no existe una base biológica para que los animales no marinos almacenen gases a alta presión.

Una mejor opción sería un líquido. El etanol podría ser una opción. Tal vez nuestros dragones tengan una tina de levadura fermentada en sus entrañas.

O podrían tener un sistema metabólico similar al cachorrito de Devil’s Hole, que vive en aguas termales en Nevada, Estados Unidos. En condiciones de poco oxígeno, estos peces cambian a una forma de respiración que produce etanol.

Sin embargo, el almacenamiento vuelve a ser un problema. El etanol atraviesa rápidamente las membranas biológicas, por lo que mantenerlo en altas concentraciones y listo para desplegarse en la señal “dracarys” (que se traduce como “fuego de dragón” en el lenguaje ficticio alto valyrio) requeriría alguna biología de otro mundo.

Entonces, si nos atenemos a explicaciones que tengan al menos un pie en la biología del mundo real, entonces mi opción preferida es algo más basado en el petróleo.

Como sabe cualquiera que accidentalmente haya prendido fuego a un sartén, esto puede ser una fuente de llamas rugientes. Existe una base biológica para esto en la gaviota fulmar.

Producen un aceite estomacal rico en energía que regurgitan para alimentar a sus polluelos. El aceite también sirve como elemento disuasorio.

Cuando se siente amenazado, el fulmar vomita el aceite pegajoso y apestoso sobre sus depredadores. Afortunadamente, las gaviotas aún no han desarrollado una forma de encender su vómito.

dragones
Foto: Unsplash

Alimentando las llamas

Ahora que tenemos una fuente de combustible, dirijamos nuestra atención al agente oxidante. Como ocurre con la mayoría de los incendios, lo más probable es que se trate de oxígeno.

No obstante, se necesitará algo más que oxígeno en el aire circundante para generar un chorro de aceite en llamas presurizado lo suficientemente caliente como para derretir un trono de hierro. Y tendría que quedar bien mezclado con el combustible. Cuanto mejor sea el suministro de oxígeno, más caliente será la llama.

Un dragón podría aprovechar algo de la química utilizada por el escarabajo bombardero. Este insecto ha desarrollado reservas adaptadas para almacenar peróxido de hidrógeno (el material que podrías usar para decolorar tu cabello).

Cuando se siente amenazado, el escarabajo empuja el peróxido de hidrógeno hacia un vestíbulo que contiene enzimas que descomponen rápidamente el peróxido de hidrógeno en agua y oxígeno.

Se trata de una reacción exotérmica, que transfiere energía al entorno, y en este caso eleva la temperatura de la mezcla hasta casi el punto de ebullición.

La reacción es tan agresiva que a veces se utiliza para impulsar cohetes. El aumento de presión causado por la rápida producción de oxígeno y el agua hirviendo obliga a la mezcla nociva a salir por un respiradero en el abdomen del escarabajo y dirigirse hacia su presa o amenaza.

escarabajo
Foto: Depositphotos

Si la emplea un dragón, esta reacción tiene algunas características interesantes. Crearía la alta presión necesaria para impulsar el chorro de combustible aceitoso, la reacción exotérmica calentaría los aceites haciéndolos más listos para arder y (lo más importante) generaría oxígeno que impulsaría la reacción de combustión.

Todo lo que el dragón necesitaría es algún tipo de equivalente biológico del carburador de un motor de gasolina para mezclar el aceite con el oxígeno y crear una mezcla explosiva.

Como beneficio adicional, la mezcla en erupción probablemente formaría una fina niebla de gotas de aceite, como un aerosol, que se encendería mucho mejor.

La chispa

Finalmente, necesitamos una chispa para encender la mezcla. Para ello, voy a sugerir que los dragones han desarrollado un órgano eléctrico similar al que se encuentra en muchos peces, particularmente en las anguilas eléctricas.

Estos pueden generar pulsos cortos de hasta 600 voltios, lo suficientemente fácil como para crear una chispa a través de un espacio de aire corto.

Si estas chispas se descargaran a través de los conductos en la parte posterior de la boca de un dragón, podrían encender el chorro de aceite y oxígeno a alta presión.

Aunque nunca veremos un dragón desatando torrentes de llamas fuera del ámbito de la ficción, es intrigante reflexionar sobre la ciencia detrás de la fantasía.

Entonces, la próxima vez que seas testigo del dominio de los “dracarys” por parte de la familia Targaryen, piensa en la biología detrás de ese infierno mágico.

Este artículo se publicó originalmente en inglés.

* The Conversation es una fuente independiente y sin fines de lucro de noticias, análisis y comentarios de expertos académicos.

* Mark Lorch es profesor de comunicación científica y química en la Universidad de Hull.

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