• El ascenso de plataformas chinas de comercio electrónico como Shein, AliExpress y Temu está transformando el espacio aéreo con el envío de millones de paquetes al día.
  • Esta circunstancia se agudizó en los últimos meses debido a la crisis en el mar Rojo.
  • El plan de la Unión Europea de imponer aranceles a los productos vendidos en estas plataformas y la asfixia de la capacidad aérea por la saturación de envíos muestran un horizonte incierto.
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Primero fue AliExpress, luego Shein y ahora, Temu. Las plataformas chinas de comercio electrónico están transformando la industria. Comenzaron haciendo cambios en la industria de la moda, pero su onda expansiva no tardó en desequilibrar los cimientos que sustentan el negocio: el transporte aéreo.

«Se dio la tormenta perfecta», dijo Nuria Lacaci, secretaria general de la Asociación de Cargadores de España (ACE), el organismo que une tanto a las empresas contratantes, como a los operadores logísticos. La directiva apunta a la crisis que impera en el mar Rojo y al imparable auge comercial de estas plataformas chinas en suelo europeo.

El sector del mercado de carga aérea mundial está en niveles nunca vistos: la capacidad logística lleva meses produciendo un crecimiento de dos dígitos en términos de demanda, según los datos de la Asociación de Transporte Aéreo Internacional (IATA). 

¿La clave? La ruta que conecta Asia con Europa: en abril —último mes con este trayecto analizado por IATA— la demanda de carga de mercancías creció más de 17.7% frente al mismo periodo de 2023.

Otro indicador, el barómetro Baltic Air Index (BAI) situó ya la tarifa de carga aérea entre Hong Kong y Europa para el mes de mayo en 4.5 dólares por kilogramo, el dato más alto de todo el año, aunque —eso sí— sigue lejos de los ocho dólares marcados en diciembre de 2021, tras el crecimiento de las compras online desatado por la pandemia.

Una ruta aérea muy utilizada

No se puede entender la coyuntura del sector aéreo sin atender lo que acontece en el mar Rojo, considerado una vía marítima vital para el transporte de mercancías entre Europa y Asia. Sin embargo, los incesantes ataques de los hutíes contra diversos buques causaron disrupciones significativas en el transporte marítimo comercial. 

De hecho, los fletes desde Shanghái reflejaban esta semana pasada un precio de 3,733 dólares por TEU (la Unidad Equivalente a Veinte Piesel, por sus siglas en inglés, valor estándar utilizado para los contenedores de carga marítima). Esto representa un incremento de 300% frente al mismo periodo de 2023. 

La situación de esa ruta obligó a repensar las vías del comercio en los últimos meses para salvaguardar los tiempos y, también, los márgenes. La respuesta está en el cielo.

«La situación del transporte marítimo, es costosa y tiene demoras, esto empujó a las empresas a inclinarse por la carga aérea como vía de salvación», detalló Lacaci.

Esto, sumado al romance de Occidente con las plataformas de comercio chinas, provocó que las bodegas de los vuelos comerciales estuvieran abarrotadas cada vez más de pedidos.

ACE dijo que la ruta logística de los gigantes asiáticos parte de los aeródromos de Hong Kong y Shanghái-Pudong, considerados como los principales a nivel mundial en carga aérea.

Más escasa es la información procedente desde Shein y Temu, lo que no impide entrever a dos multinacionales sin techo. Shein, valorada en más de 60,000 millones de dólares en su última ronda de financiación, preparó su salida a bolsa y las últimas estimaciones apuntaban a unas ventas superiores a los 30,000 millones de dólares anuales. 

Bruselas mueve las fichas

Shein agrupa pedidos en destinos aéreos y los entrega en nueve días, aprovechando el umbral de la UE que exime de derechos de importación a productos menores a 150 euros.| Depositphotos.

Lacaci insiste en que estas compañías chinas siempre se valen de vuelos comerciales y no de naves cargueras, que tienen un precio considerablemente superior y que utilizan otras compañías como Inditex.

Por ejemplo, los pedidos de Shein se agrupan en destinos aéreos hasta llegar al cliente final. Lo hacen en unos nueve días y sin más intermediarios que su paso previo por aduanas y los couriers.

No se trata de un modus operandi al azar. Sus pedidos se valen del umbral vigente en la Unión Europea, por el cual los productos que valen menos de 150 euros no están obligados a pagar derechos de importación o aduanas.

La práctica, no obstante, podría tener los días contados: desde Bruselas, la Comisión Europea está elaborando un plan para imponer derechos de importación a aquellos productos que fueron comprados a minoristas chinos online. Si ejecutan el plan, sería como si le enviaran un misil al lucrativo negocio de Shein AliExpress o Temu. 

El costo fiscal no disminuyó: en 2023 se importaron en la Unión Europea 2,300 millones de artículos libres de impuestos, según detalla Financial Times, basándose en los datos del regulador europeo.

¿Es posible que exista un Shein Air frente al límite de la capacidad aérea? 

Más allá de que el plan europeo avance o no, lo cierto es que hay otros condicionantes —unos más obvios y con menos burocracia— que imperan ya en este escenario.

«El tope, la propia regulación, lo impondrá la capacidad aérea», insistió la secretaria general de ACE. Romà Andreu, profesor en EAE Business School y experto en el sector, coincidió y dijo que quien subraya esta restricción para la expansión del mercado, pero añadió otra más: el espacio aéreo. 

«El espacio aéreo es finito», insistió. Por ello, añadió que la propia restricción llegará de las operaciones comerciales que caben en él, especialmente en ciertas zonas en Europa o Estados Unidos que ya están «saturadas». 

«No estamos ante un cuello de botella», afirmó el experto. Su diagnóstico apuntó a que China aún sigue inmersa en plena recuperación de los vuelos que entran y salen del país.

«Ahora bien, ahora que recuperamos el ritmo aéreo, la demanda comercial de las compañías chinas sigue imparable; el problema ya pasará de coyuntural a estructural», dijo.

Desde una visión puramente comercial, Andreu tiene la idea de replicar un Amazon Air, la aerolínea de carga que opera exclusivamente para transportar paquetes de Amazon. De acuerdo a Airfleets, el gigante estadounidense dispone de una flota de 85 aeronaves. 

La globalización, insistió el profesor, enseña que los recursos son finitos. Por ello, la carrera para llegar a ser el primero es un ejercicio de rapidez y audacia comercial. La clave, sin embargo, es que en este sprint también compite la Comisión Europea. 

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