• El rover Perseverance de la NASA aterrizará en Marte el jueves 18 de febrero.
  • La entrada, el descenso y el aterrizaje son las partes más complicadas de una misión a Marte, a menudo llamadas los “siete minutos de terror”.
  • Para aterrizar en el cráter Jezero, Perseverance utilizará un jetpack y un sistema de navegación avanzado.

La NASA está a punto de lograr una hazaña sin precedentes: el rover Perseverance Mars de la agencia está listo para filmar su propio aterrizaje de alto riesgo.

El vehículo está a punto de llegar a su destino. El 18 de febrero, después de casi siete meses y 300 millones de millas de viajes espaciales, está programado que el robot caiga en picada a través de la delgada atmósfera marciana, despliegue un paracaídas y un jetpack, y luego aterrice suavemente en un antiguo lecho de lago.

Una vez instalado allí, buscará depósitos minerales de un antiguo lago, que podrían contener signos de vida microbiana antigua. El rover está programado para almacenar en caché muestras de roca y suelo marcianos para que una misión futura pueda llevarlas a la Tierra y los científicos las estudien.

Pero primero, el rover debe aterrizar con éxito

“No creo que esté exagerando cuando digo que la entrada, el descenso y el aterrizaje es la parte más crítica y peligrosa de una misión”, dijo en una conferencia prensa Allen Chen, quien lidera ese proceso de Perseverance en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. 

“El éxito nunca está asegurado y eso es especialmente cierto cuando intentamos aterrizar el rover más grande, pesado y complicado que hemos construido hasta el sitio más peligroso en el que hemos intentado aterrizar”, agregó.

Una serie de maniobras precisas y automatizadas deben ir exactamente a la derecha para llevar a Perseverence a su destino de manera segura. No hay margen de error.

Es por eso que los ingenieros aeroespaciales tienen un apodo especial para esta fase de una misión a Marte: “siete minutos de terror”.

Una ilustración artística del rover Perseverance de la NASA y el helicóptero Ingenuity en Marte | NASA / JPL-Caltech

Para Perseverance, este proceso será aún más aterrador debido a su lugar de aterrizaje. El cráter Jezero de Marte es un lecho de lago seco rico en capas expuestas de roca antigua, que podría contener restos de vida microbiana pasada. Acantilados escarpados atraviesan el centro del lugar de aterrizaje, junto con dunas de arena y rocas. 

“El cráter Jezero es un gran lugar, un lugar magnífico para la ciencia”, dijo Chen. “Pero cuando lo miro desde la perspectiva del aterrizaje, veo peligro”.

Sin embargo, si Perseverance llega a salvo, transmitirá el primer video de un aterrizaje en otro planeta. Las cámaras y micrófonos de alta definición en el rover deberían grabar todo, y la NASA aseguró que compartirá con el público dichas imágenes más adelante.

“Tenemos muchas ganas de traer a todos al paseo”, dijo Chen.

Un paracaídas y un jetpack frenarán el desplome de Perseverance

Una animación de la NASA muestra cómo debería verse el aterrizaje de Perseverance si todo va bien:

La siguiente ilustración desglosa cada paso de ese proceso.

“Tenemos literalmente siete minutos para llegar desde la cima de la atmósfera a la superficie de Marte, pasando de 13,000 mph a cero en secuencia perfecta, coreografía perfecta, sincronización perfecta”, dijo Adam Steltzner, ingeniero jefe de la misión Perseverance en un video de la NASA-JPL de 2012 sobre el rover Curiosity (que todavía funciona con fuerza en Marte). 

“La computadora tiene que hacerlo todo por sí misma sin ayuda desde el suelo. Si algo no funciona bien, se acabó el juego”, añadió.

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Una ilustración muestra algunos de los hitos del descenso de 7 minutos de Perseverance a la superficie marciana | NASA/JPL-Caltech

El primer paso en el proceso de aterrizaje de Perseverance es que la nave espacial que lo ha llevado a 300 millones de millas deje caer su carga: una cápsula en forma de cima con el rover adentro. Esta cápsula de entrada sucumbirá a la gravedad de Marte y caerá en picada hacia el planeta, protegiendo a Perseverance con un escudo térmico.

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Una ilustración muestra la nave espacial que transporta el rover Perseverance de la NASA mientras surca la atmósfera marciana | NASA/JPL-Caltech

La cápsula atravesará la atmósfera marciana a más de 20,000 kilómetros por hora, y su escudo debería desviar el material que se ha sobrecalentado a esa velocidad extrema. El exterior del escudo térmico se calentará hasta 2,370ºF. Esto hará que atraviese el cielo marciano como un meteoro brillante.

La atmósfera de Marte es aproximadamente 1% más gruesa que la nuestra en la Tierra, pero aún así debería ralentizar la cápsula

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Una ilustración de un rover de Marte de la NASA entrando en la atmósfera a velocidades hipersónicas.  Su escudo térmico está diseñado para soportar temperaturas de más de 1,600 grados Fahrenheit | NASA / JPL-Caltech

La cápsula debe usar sus propulsores para dirigirse hacia el objetivo de aterrizaje, ya que las bolsas de aire con densidad variable pueden desviarla de su curso.

Una vez que se reduzca al doble de la velocidad del sonido, Perseverance desplegará un paracaídas de 70 pies de ancho. Luego, la cápsula arrojará su escudo térmico, despejando el camino para que el sistema de radar del rover inspeccione la tierra debajo. Debería activarse un sistema de navegación similar a un piloto automático para reconfigurar la trayectoria del vehículo hacia el lugar de aterrizaje.

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Una ilustración muestra el rover Perseverance desplegando un paracaídas supersónico antes de aterrizar | NASA / JPL-Caltech

Ese sistema, llamado “navegación relativa al terreno”, compara lo que ven las cámaras del rover con un mapa a bordo de la superficie marciana, construido a partir de imágenes de satélite. Debe reconocer y evitar los acantilados, dunas de arena y campos de rocas que ensucian el cráter Jezero.

El paracaídas supersónico de Perseverance solo puede ralentizar su descenso a unas 150 mph, tan rápido como una persona que cae en picado a la Tierra sin paracaídas. Es por eso que los ingenieros de la NASA también equiparon el rover con un jetpack.

Aproximadamente a una milla por encima de la superficie marciana, el jetpack encenderá sus motores, con el rover unido a su parte inferior.

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Un jetpack, con el rover Perseverance de la NASA asegurado a su vientre, vuela a un lugar seguro de aterrizaje en el cráter Jezero de Marte | NASA / JPL-Caltech

El jetpack se separará de las partes restantes de la cápsula de entrada y volará Perseverance a un lugar seguro identificado por la navegación relativa al terreno. Para cuando el rover llegue a su lugar de aterrizaje, su velocidad debería haber disminuido a aproximadamente 1.5 mph.

El Perseverance tendrá un aterrizaje suave

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El concepto de un artista muestra la grúa del cielo bajando el rover Curiosity de la NASA a la superficie marciana | NASA / JPL-Caltech

Muy lentamente, el jetpack desenrollará cordones de nailon de 25 pies de largo que bajarán a Perseverence hasta que sus ruedas toquen el suelo.

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Una ilustración del rover Perseverance de la NASA aterrizando en Marte | NASA / JPL-Caltech

Unos minutos más tarde, los controladores de la misión deberían recibir la señal de que el rover aterrizó.

Después de eso, asumiendo que todo salió bien, el rover pasará unos meses revisando y calibrando sus instrumentos científicos. Luego, soltará un helicóptero de su vientre y dirigirá sus cámaras al dron mientras despega para el primer vuelo controlado en otro planeta.

Luego, el rover continuará con su misión principal: buscar rocas antiguas que puedan contener indicios de vida microbiana extraterrestre.

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