• Despu√©s de lanzar dos astronautas de la NASA a la √≥rbita en mayo, SpaceX ahora est√° listo para traerlos de vuelta de la Estaci√≥n Espacial Internacional el 2 de agosto en la misma nave espacial.
  • Elon Musk ha dicho que esta etapa de la misi√≥n lo preocupa m√°s.
  • La nave Crew Dragon de SpaceX deber√° desacoplarse de la estaci√≥n espacial, sobrevivir a una ca√≠da ardiente a trav√©s de la atm√≥sfera de la Tierra y desplegar paraca√≠das para aterrizar de manera segura en el Oc√©ano Atl√°ntico.

Dos astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) están en medio de una misión histórica: el primer vuelo espacial comercial humano.

La prueba de alto riesgo de la nave espacial de SpaceX, el Crew Dragon, envió a Bob Behnken y Doug Hurley de la NASA a la estación sobre el cohete Falcon 9 el 30 de mayo. La nave espacial atracó con éxito en la estación espacial al día siguiente.

Pero ahora viene la parte difícil: traer de vuelta a la tripulación a la Tierra.

Behnken y Hurley deben abordar nuevamente el Crew Dragon y regresar a toda velocidad a la atmósfera, un viaje que requerirá que la nave espacial resista temperaturas de casi 2,000 grados Celsius.

El CEO de SpaceX, Elon Musk, dijo que esta es la parte de la misi√≥n que m√°s le preocupa .

¬ęEl regreso es m√°s peligroso en algunos aspectos que el ascenso, por lo que a√ļn no queremos declarar la victoria¬Ľ, dijo Musk a los periodistas despu√©s del lanzamiento.

El cronograma de regreso de los astronautas inicialmente no estaba claro. La nave espacial, actualmente instalada junto a la ISS, tiene hasta 110 d√≠as desde su llegada hasta que sus paneles solares sean corro√≠dos.

Pero la NASA fij√≥ una fecha para el regreso el viernes: el administrador Jim Bridenstine tuite√≥ que la misi√≥n apunta al 1 de agosto para desacoplar al Crew Dragon de la estaci√≥n espacial; y el 2 de agosto para aterrizar en el Oc√©ano Atl√°ntico.

¬ęEl clima impulsar√° la fecha real¬Ľ, dijo Bridenstine.

Si la misi√≥n, llamada Demo-2, finaliza seg√ļn el plan, preparar√° el escenario para que SpaceX transporte regularmente a los astronautas hacia y desde la ISS. El √©xito completo de principio a fin restablecer√≠a los vuelos espaciales humanos en Estados Unidos por primera vez desde que el programa del Transbordador espacial termin√≥ en 2011.

Esto es lo que puede esperar durante el regreso de los astronautas.

El Crew Dragon debe sobrevivir a una ardiente caída a través de la atmósfera de la Tierra.

La nave espacial Crew Dragon de SpaceX, llamada Endeavour, se acerca a la Estaci√≥n Espacial Internacional para atracar el 31 de mayo de 2020. 
NASA

El regreso de Behnken y Hurley de la estaci√≥n espacial a un punto de amerizaje seguro podr√≠a llevar entre seis y 30 horas, dijo la portavoz de la NASA, Stephanie Schierholz, a Business Insider. La duraci√≥n del viaje depende de cu√°ndo la NASA decida comenzarlo.

Behnken y Hurley volver√°n a subir al Crew Dragon y la nave espacial retraer√° los ganchos que lo sujetan a la ISS.

Una ilustraci√≥n del acoplamiento de la nave espacial Crew Dragon de SpaceX con la Estaci√≥n Espacial Internacional. 
SpaceX

Crew Dragon disparar√° suavemente sus propulsores para alejarse del laboratorio en √≥rbita. Una vez que est√© lo suficientemente lejos de la ISS, la c√°psula se disparar√° para ubicarse en el camino correcto hacia su ubicaci√≥n de amerizaje en la costa de Florida.

A partir de ah√≠, la nave espacial arrojar√° su ba√ļl en forma de tubo, una secci√≥n inferior equipada con tanques de combustible, paneles solares y otro hardware que los astronautas ya no necesitar√°n. El tronco deber√≠a caer en la atm√≥sfera de la Tierra y quemarse.

Una ilustraci√≥n de la nave espacial Crew Dragon de SpaceX arrojando su tronco antes de regresar a la Tierra. 
SpaceX a través de YouTube

Esto expondr√° el escudo t√©rmico de la c√°psula. Despu√©s de otros seis minutos de disparar propulsores para empujarlo a la atm√≥sfera de la Tierra, la nave comenzar√° a caer. Su escudo t√©rmico desviar√° y absorber√° la energ√≠a del plasma sobrecalentado, protegiendo el hardware y a los astronautas mientras atraviesan la atm√≥sfera de la Tierra a 25 veces la velocidad del sonido.

¬ęLa parte que m√°s me preocupar√≠a ser√≠a la reentrada¬Ľ, dijo Musk a Irene Klotz de Aviation Week en mayo, unos d√≠as antes del lanzamiento.

Musk agreg√≥ que su ¬ęmayor preocupaci√≥n¬Ľ sobre la nueva nave espacial es el dise√Īo asim√©trico de la c√°psula. La forma era necesaria para el sistema de escape de emergencia, que puede arrojar la c√°psula lejos del cohete si falla en el aire. Aunque Musk dijo que es poco probable que la asimetr√≠a cause un problema, le preocupa que pueda complicar el regreso a la Tierra.

¬ęSi gira demasiado, entonces podr√≠a atrapar el plasma en las vainas del propulsor de escape s√ļper Draco¬Ľ, dijo Musk. Agreg√≥ que esto podr√≠a sobrecalentar partes de la nave o hacer que pierda el control debido al movimiento. ¬ęHemos analizado estas seis formas, as√≠ que no es que piense que esto va a fallar. Es solo que me preocupa un poco que sea asim√©trico en el fondo¬Ľ.

Atrapar la caída de la nave espacial es su propio desafío

Suponiendo que la tripulaci√≥n sobreviva a la ca√≠da a trav√©s de la atm√≥sfera superior de la Tierra, los paraca√≠das de la c√°psula deben desplegarse solo unos minutos m√°s tarde para desacelerar la nave mientras cae a trav√©s de partes m√°s gruesas de la atm√≥sfera. El primer tobog√°n debe soltarse a 5,500 metros, mientras el Crew Dragon se dispara hacia el suelo a 560 kil√≥metros por hora. Deber√≠a retrasar la ca√≠da de la c√°psula a aproximadamente 190 kil√≥metros por hora para cuando llegue a 1,800 metros. Entonces, se desplegar√°n m√°s paraca√≠das.

spacex
El Crew Dragon de SpaceX es guiado por cuatro paraca√≠das mientras salpica en el Oc√©ano Atl√°ntico a unas 200 millas de la costa este de Florida el 8 de marzo de 2019, despu√©s de regresar de la Estaci√≥n Espacial Internacional en la misi√≥n Demo-1. 
Cory Huston / NASA

¬ęLos paraca√≠das son nuevos. ¬ŅSe desplegar√°n los paraca√≠das correctamente? ¬ŅY luego el sistema guiar√° al Dragon 2 a la ubicaci√≥n correcta y salpicar√° con seguridad?¬Ľ, Musk dijo en marzo de 2019, despu√©s de que la misi√≥n Demo-1 de la compa√Ī√≠a, un vuelo de prueba sin tripulaci√≥n de su nave espacial , despeg√≥. Los paraca√≠das funcionaron bien al final de esa misi√≥n, pero fallaron una prueba solo un mes despu√©s.

Durante una conferencia de prensa antes del lanzamiento tripulado de mayo, se le pregunt√≥ a Hans Koenigsmann , vicepresidente de aseguramiento de misi√≥n de SpaceX, qu√© lo manten√≠a despierto por la noche con respecto a la misi√≥n. √Čl tambi√©n se√Īal√≥ los paraca√≠das, ya que su embalaje no se puede probar hasta que se despliegan.

Sin embargo, si todo va bien, la cápsula debería salpicar en el océano de 22 a 175 millas náuticas de la costa de Florida.

Behnken y Hurley esperar√°n dentro de la c√°psula entre 30 minutos y una hora, dependiendo del clima y el estado de la nave espacial, mientras llegan los equipos de recuperaci√≥n. Los equipos recuperar√°n a los astronautas y les har√°n un chequeo m√©dico preliminar.

Un helic√≥ptero llevar√° a Behnken y Hurley a la costa. Desde all√≠ tomar√°n un avi√≥n a Houston.

En ese punto, los astronautas de SpaceX habr√°n completado con seguridad una misi√≥n con una probabilidad de 1 en 276 de matarlos .

¬ęEstoy dando un suspiro de alivio¬Ľ, dijo Bridenstine despu√©s de que el Drag√≥n de la Tripulaci√≥n lleg√≥ a la √≥rbita el 30 de mayo. ¬ęPero tambi√©n les dir√© que no celebrar√© hasta que Bob y Doug est√©n en casa a salvo¬Ľ. En ese punto, los astronautas habr√°n completado con seguridad una misi√≥n con una probabilidad de 1 en 276 de matarlos .

Dave Mosher contribuyó a este reporte.

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