• La tecnología de la startup suiza Transmutex reduce los residuos radiactivos a largo plazo.
  • La tecnología podría atraer aún más a las empresas de inteligencia artificial a utilizar energía nuclear para alimentar sus centros de datos.
  • "Sólo la energía nuclear podrá satisfacer esta enorme demanda de energía", dijo a BI el CEO de Transmutex.
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Los antiguos alquimistas intentaron alguna vez transmutar elementos, jugando con metales como el plomo para crear oro. Desde entonces se ha abandonado esa búsqueda de riquezas rápidas; sin embargo, los científicos ahora están utilizando una idea similar para mejorar una de las fuentes energéticas más prometedoras del mundo: la energía nuclear.

La startup suiza Transmutex es pionera en un nuevo método de «transmutación nuclear» que no sólo destruye los desechos nucleares sino que también puede convertirlos nuevamente en energía. Esto resuelve un problema clave en la producción de energía nuclear.

Los científicos han considerado durante mucho tiempo la energía nuclear como una de las formas más limpias y fiables de producción de energía. Sin embargo, los desechos que genera deben almacenarse en depósitos geológicos profundos durante miles de años para evitar que el medio ambiente quede expuesto a radiaciones nocivas. Transmutex dice que su tecnología puede «transmutar» 99% de los desechos radiactivos de alto nivel del mundo en nuevo combustible.

Nagra, la agencia suiza que gestiona los residuos nucleares, validó la afirmación como una «posibilidad teórica» ​​en una carta dirigida a la empresa en mayo.

Suiza, sin embargo, se ha alejado de la energía nuclear. Esto debido a las preocupaciones de seguridad que se hicieron evidentes tras el desastre de Fukushima en Japón en 2011. Aunque estos desastres son raros y muchos otros países (como Estados Unidos y Arabia Saudita, por ejemplo) están apostando por la energía nuclear como la opción más eficiente y sostenible.

«Para alcanzar nuestro objetivo de cero emisiones netas para 2050, tenemos que al menos triplicar nuestra capacidad nuclear actual», dijo en mayo la secretaria de Energía de Estados Unidos, Jennifer Granholm.

Las empresas tecnológicas que están a la vanguardia de la revolución de la IA también están recurriendo a la energía nuclear para alimentar sus vastos centros de datos de IA.

El CEO de Transmutex, Franklin Servan-Schreiber, cree que la compañía puede ayudar a que estas empresas se vuelvan nucleares, destruyendo esos desechos a largo plazo.

«Si sabemos cómo lidiar con los desechos, incluso si lleva mucho tiempo, todavía sabemos que en el futuro habrá un límite para esos desechos, que no será un millón de años. Esa es la clave», dijo Business Insider Servan-Schreiber.

Un nuevo ciclo del combustible para la energía nuclear

Transmutex
La tecnología de Transmutex destruye los residuos nucleares y produce nuevo combustible nuclear. Transmutex

La tecnología de Transmutex utiliza partículas subatómicas de alta energía conocidas como neutrones para destruir desechos nucleares altamente radiactivos. Si bien pueden pasar cientos de miles de años hasta que los desechos nucleares se descompongan hasta niveles de radiación seguros, Transmutex dice que su tecnología puede acortar ese periodo a solo décadas.

Servan-Schreiber dice que, con el tiempo, este sistema también puede convertir esos desechos en combustible que puede usarse nuevamente en plantas de energía nuclear. Esto permite crear una especie de programa de reciclaje nuclear.

«Como se pueden quemar residuos y liberar energía, en general el proceso es muy rentable», dijo a Business Insider Cameron Porter, un capitalista de riesgo que gestiona Steel Atlas y es inversionista en Transmutex.

Los físicos nucleares dicen que la tecnología de la compañía evita una de las mayores preocupaciones con la energía nuclear: que el mismo combustible utilizado para alimentar las plantas nucleares también pueda usarse para fabricar armas atómicas.

«No queremos que eso suceda», dijo a Business Insider Andrei Afanasev, profesor de física en el Instituto de Estudios Nucleares de la Universidad George Washington.

Transmutex evita este riesgo porque no produce plutonio, elemento clave para fabricar bombas nucleares.

La tecnología también es más eficiente, afirmó Afanasev. Según el Departamento de Energía, el combustible nuclear gastado todavía puede tener alrededor del 90% de su energía potencial incluso después de cinco años de funcionamiento en un reactor.

Con los reactores nucleares, «simplemente se desperdicia una gran cantidad de energía que podría usarse para todos», dijo. «Así que esta tecnología aborda este problema. Pueden extraer más energía del combustible existente».

Empresas de IA en busca de soluciones energéticas

La industria de la inteligencia artificial está buscando fuentes de energía nuevas y más confiables a medida que aumenta la carrera por desarrollar la tecnología.

«La energía, no la computación, será el cuello de botella número uno para el progreso de la IA», dijo el CEO de Meta, Mark Zuckerberg, en el Dwarkesh Podcast en abril, refiriéndose a los recursos computacionales necesarios para entrenar y ejecutar modelos de IA.

Oklo, una startup respaldada por el CEO de OpenAI, Sam Altman, apuesta por generar energía nuclear a través de pequeños reactores nucleares. Su reactor Aurora puede funcionar con residuos nucleares gastados.

Franklin Servan-Schreiber, CEO of Transmutex
Franklin Servan-Schreiber, CEO de Transmutex, cree que la empresa tiene una nueva solución para los residuos a largo plazo. Nicolas Lieber / photographie

Servan-Schreiber dijo que la energía nuclear podría ser la única manera de satisfacer las enormes demandas energéticas de la industria.

«La IA requiere enormes cantidades de energía a escala industrial», afirmó Servan-Schreiber. «Sólo la energía nuclear podrá satisfacer esta enorme demanda de energía de manera fiable. Con tecnología como Transmutex (actualmente sólo se propone una), Estados Unidos puede construir plantas nucleares clásicas basadas en uranio, como la planta de Vogtle en Georgia, sin tener que cargar con desechos nucleares de alto nivel durante cientos de miles de años».

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