• Los bancos han apostado por otros tipos de pago m√°s all√° de los billetes y monedas.
  • Sin embargo, esto no ayuda a la poblaci√≥n que no est√° bancarizada o no tiene acceso a la tecnolog√≠a.
  • Adem√°s, supone un fuerte riesgo para la econom√≠a mundial.
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Antes de explicar el tema de los bancos y su impacto en la econom√≠a, vayamos unos a√Īos atr√°s en la historia.

¬ęPrescinda de un caballo y ahorre los gastos, el cuidado y la ansiedad de mantenerlo¬Ľ, dec√≠a el primer anuncio de venta de autom√≥viles en 1898.

Uno de los primeros t√©rminos para estos veh√≠culos fue ¬ęcarruaje sin caballos¬Ľ, lo que suger√≠a que la innovaci√≥n no estaba obstaculizada por la limitaci√≥n anterior de un caballo vivo. Me gusta imaginarme a los primeros entusiastas de coches tratando de adelantar un carro tirado por caballos en una carretera rural mientras gritaban: ¬ę¬°Abran paso al futuro!¬Ľ.

Ahora, al igual que los vendedores de autom√≥viles en el pasado, los proveedores de los llamados pagos sin efectivo (todas esas tarjetas bancarias, plataformas fintech y aplicaciones m√≥viles que facilitan la transferencia de d√≥lares digitales entre cuentas) presentan el efectivo como el carro tirado por caballos de pagos, diciendo que sobrevive solo a trav√©s de la obstinada nostalgia de los rezagados. 

Dinero digital

En un anuncio del Super Bowl de 2016, PayPal lanz√≥ un ataque contra el ¬ędinero antiguo¬Ľ, compar√°ndolo con un mundo de ¬ędinero nuevo¬Ľ digital. 

Bancos y ¬ęjugadores¬Ľ como Visa y PayPal presentan el dinero digital como una actualizaci√≥n del efectivo en esta econom√≠a; el primero incluso lleg√≥ a un acuerdo con la NFL para promover un Super Bowl sin efectivo en 2020. Al igual que el t√©rmino ¬ęcarruaje sin caballos¬Ľ, el t√©rmino ¬ępago sin efectivo¬Ľ implica que alg√ļn obst√°culo anterior ha sido sacudido.

Esta degradaci√≥n del efectivo ha sido efectiva. En las principales ciudades del mundo, una serie de tiendas han comenzado a dejar de usar efectivo, especialmente a ra√≠z del Covid-19. 

En Reino Unido, por ejemplo, el uso de efectivo se derrumb√≥ en 50 % en 2020, ya que los usuarios fueron rechazados por las tiendas que se negaron a aceptar su dinero f√≠sico.

Pero el efectivo no es un sistema inferior y la idea de que es el ¬ęcarro de pagos tirado por caballos¬Ľ es enga√Īosa y peligrosa. 

De hecho, esta prisa por hacer que el mundo no tenga dinero en efectivo podr√≠a resultar en que millones de personas queden completamente excluidas de la econom√≠a global. Incluso las personas que prefieren pagos con tarjeta o aplicaciones deber√≠an rechazar un mundo totalmente sin efectivo. 

Es un mundo en el que incluso los pagos m√°s peque√Īos tendr√°n que ¬ęviajar¬Ľ a trav√©s de poderosas instituciones financieras, nos deja expuestos a su vigilancia y control… y tambi√©n a su incompetencia.

Un sistema de pagos sin efectivo depende de bancos que son propensos a crisis financieras y de la economía, fallas en los sistemas y ataques cibernéticos.

Las fichas de casino de la economía

A diferencia del paso de los carruajes tirados por caballos a los autom√≥viles, las transferencias bancarias digitales no son una actualizaci√≥n del actual sistema de efectivo del gobierno. Eso se debe a que el sistema basado en efectivo respalda a su contraparte ¬ęsin efectivo¬Ľ. 

La forma m√°s f√°cil de entender esto es a trav√©s de una analog√≠a. ¬ŅSon las fichas de casino una ¬ęmejora¬Ľ del efectivo que podr√≠a entregar para obtenerlas? No. Una ficha de casino es una forma de dinero de prop√≥sito limitado, emitida por un local de esa √≠ndole. Pero si no pudieras canjear un chip por dinero en efectivo, no tendr√≠a ning√ļn valor.

Mucha gente no se da cuenta de que el dinero digital convencional es similar. Las unidades que ve en su cuenta bancaria son ¬ęfichas digitales¬Ľ, emitidas por su banco, que controlas con tu tarjeta de pago o aplicaci√≥n m√≥vil. 

Todo el sistema de pagos digitales, facilitado por compa√Ī√≠as como Visa y Mastercard, es una red elaborada para transferir estos chips emitidos por los bancos, pero permanecen anclados psicol√≥gica y legalmente al sistema de efectivo de una econom√≠a. Cuando vas a un cajero autom√°tico para retirar efectivo, est√°s exigiendo el canje de tus fichas.

No est√° claro si el sistema monetario digital podr√≠a existir incluso sin acceso a efectivo. 

Los chips digitales auguran billetes de d√≥lar emitidos por el gobierno y esa promesa es vac√≠a si no puedes obtenerlos del cajero autom√°tico. 

¬ŅDebemos olvidar el efectivo?

A pesar de esto, los bancos en muchos pa√≠ses esperan que las personas olviden poco a poco que tienen derecho a sacar su dinero del sistema bancario, cerrando cajeros autom√°ticos y sucursales bancarias minoristas y bloqueando efectivamente las salidas al sistema. 

Las generaciones m√°s grandes todav√≠a hacen una clara distinci√≥n entre ¬ędinero fuera del banco¬Ľ (efectivo) y ¬ędinero dentro del banco¬Ľ (chips bancarios digitales). Pero muchos j√≥venes olvidan que existe un exterior y es posible que las generaciones futuras nunca lo conozcan mejor. 

A medida que esto avanza, nos encerramos en instituciones financieras que pueden observarnos, influirnos y restringirnos a través de su estrangulamiento en la infraestructura de pagos.

No pongas todos tus huevos en la canasta digital

Los promotores de una sociedad sin efectivo lo pintan como un impedimento obsoleto, al igual que esos carruajes tirados por caballos que bloquean el camino para los autom√≥viles. 

Sin embargo, en realidad, no hay conflicto en el mantenimiento de los sistemas de dinero en efectivo y digital. 

A diferencia de los carros tirados por caballos frente a los autom√≥viles, el efectivo circula en la econom√≠a por caminos completamente diferentes a los pagos digitales de los bancos. 

Es un sistema paralelo y, desde la perspectiva del usuario, el efectivo se parece m√°s a la bicicleta de los pagos que al carro tirado por caballos. Es posible que no se mueva tan r√°pido o tan lejos como los sistemas digitales transnacionales, pero es excelente para salidas cortas, es m√°s inclusivo y ciertamente resulta √ļtil cuando el otro sistema se atasca.

¬ŅQu√© pasa con las cuentas bancarias?

Una cuenta bancaria digital depende del acceso al sistema bancario m√°s amplio y del mantenimiento de ese sistema. El efectivo, por el contrario, no colapsa cuando falla la electricidad o cuando un ataque cibern√©tico hace caer un sistema de pagos. 

Cualquier sociedad que dependa exclusivamente de plataformas digitales administradas por megainstituciones tendr√° grandes problemas de resiliencia. 

Si las instituciones se desconectan, es posible que de repente te encuentres incapaz de interactuar con tu entorno. Durante una interrupci√≥n de 10 horas en los sistemas europeos de Visa en 2018, causada por una falla en su centro de datos principal, se bloquearon 5.2 millones de intentos de pago, que dej√≥ a las personas varadas y en busca de cajeros autom√°ticos (que son cada vez m√°s dif√≠ciles de encontrar). 

Esta es la raz√≥n por la que hay un gran aumento en la demanda de efectivo en Estados Unidos antes de que lleguen los huracanes. 

La gente entiende que los sistemas digitales son inseguros, y en un mundo en el que la crisis clim√°tica hace que los eventos extremos de esta √≠ndole sean constantes, poner todos los huevos en la canasta digital hace que su econom√≠a sea mucho menos resistente. 

Pero incluso en tiempos normales, hay muchas personas que simplemente prefieren el efectivo, especialmente en entornos informales donde tener instituciones digitales como intermediarios parece una exageraci√≥n. 

Piensa en los juegos de p√≥quer en casa donde los amigos ponen dinero en efectivo en un bote com√ļn, o en cajas de madera para donaciones en un museo administrado por la comunidad. 

Depositar efectivo en la caja es simple, no requiere una cuenta o infraestructura digital y funciona bien en esta situaci√≥n pr√°ctica. ¬ŅPor qu√© las corporaciones de pagos digitales de todo el mundo deben interponerse entre un veterano sin hogar y yo si estoy tratando de darle dinero?

¬ŅQuienes usan m√°s los pagos digitales?

Tampoco es ning√ļn secreto que hay una din√°mica de clase en esto. Las personas con m√°s riqueza y educaci√≥n son m√°s propensas a usar pagos digitales, en parte porque tienen una mayor confianza en instituciones como los bancos y tambi√©n un mayor acceso a ellos. 

Una encuesta de Morning Consult de 2021 encontr√≥ que 10% de los adultos estadounidenses no ten√≠an una cuenta bancaria. 

No necesitas un t√≠tulo en sociolog√≠a para ver que los establecimientos sin efectivo proliferan primero en √°reas donde viven las personas m√°s adineradas; los establecimientos que comienzan a rechazar billetes y monedas podr√≠an estar tratando de disuadir de manera encubierta a los clientes m√°s pobres de ingresar a sus instalaciones. 

Si esta tendencia prolifera, veremos c√≥mo se forma una econom√≠a dividida, con millones de usuarios de efectivo, incluidas personas mayores, minor√≠as √©tnicas y activistas de la privacidad, empujados a enclaves cada vez m√°s peque√Īos donde se sigue aceptado esta forma de pago y se alejen de los bancos.

A pesar de lo crucial que es mantener un sistema de pagos multimodal inclusivo, est√° siendo conducido hacia un monocultivo. 

Los anuncios de pagos digitales no dicen: ¬ęDisfruta de la velocidad, la comodidad, la vigilancia, la pirater√≠a cibern√©tica, la exclusi√≥n y las debilidades de infraestructura cr√≠tica que ofrece nuestra plataforma¬Ľ, pero eso es lo que se esconde debajo de la astucia superficial de los pagos digitales. 

Más poder para los bancos en la economía

Una cosa debe quedar clara de inmediato: uno de los principales beneficiarios de un movimiento hacia estos chips digitales es el industria bancaria

Esta es precisamente la raz√≥n por la que Brian Moynihan, director ejecutivo de Bank of America, declar√≥ abiertamente: ¬ęQueremos una sociedad sin efectivo¬Ľ. Agreg√≥ que su empresa tiene ¬ęm√°s que ganar que nadie¬Ľ con el paso a las transacciones digitales.

Esto se vuelve obvio cuando piensas en las diferencias entre transacciones en efectivo y con tarjeta o aplicaciones. 

El primero es localizado, ocurre aqu√≠ y ahora entre dos personas por el simple acto de entregar un billete. Una transferencia bancaria digital, por el contrario, nunca se localiza; se pone en marcha a trav√©s de un dispositivo que se comunica con un centro de datos bancario distante. 

Las llamadas transacciones sin efectivo tienen lugar entre dos bancos que act√ļan en tu nombre y se interponen entre compradores y vendedores. Y esto tiene serias implicaciones de privacidad.

Datos y privacidad

Empresas como Bank of America est√°n entusiasmadas con una sociedad sin efectivo porque los pagos digitales no solo les generan tarifas. Tambi√©n grandes cantidades de datos sobre qui√©n transfiere cu√°nto a qui√©n. 

Las instituciones financieras encuentran estos datos extremadamente √ļtiles para crear perfiles de clientes, con informaci√≥n que se puede usar para venderles productos cruzados o para decidir qui√©n obtiene pr√©stamos.

A esto se suman los principales actores tecnol√≥gicos, como Google, pueden usarlos para rastrear, por ejemplo, qu√© tan efectivo su publicidad en l√≠nea es. 

A medida que los actores comerciales construyen estos expedientes de datos financieros sobre las personas para obtener ganancias, se abre el camino para que los gobiernos también curioseen en la información acumulada.

En la sociedad sin dinero en efectivo que buscan Moynihan y otros ejecutivos, cualquiera que no pueda asegurar una cuenta bancaria o que sea incluido en la lista negra de los bancos, queda excluido de la econom√≠a. 

Esto podr√≠a suceder si eres parte de un grupo minoritario que los bancos simplemente consideran que no es lo suficientemente rentable como para ofrecer cuentas o podr√≠a suceder por razones pol√≠ticas que impactan la econom√≠a.

Una de las principales preocupaciones sobre el aumento de la falta de efectivo en los países autoritarios es que se puede ordenar a los bancos que, por ejemplo, impidan que los disidentes políticos o los activistas a favor de la democracia compren cosas específicas de personas específicas.

Durante las protestas de Hong Kong de 2019, los activistas hicieron fila para comprar boletos de metro en efectivo. Esto era en caso de que sus pagos con tarjeta fueran monitoreados en busca de evidencia de que viajaran a los lugares de protesta. 

En una sociedad sin dinero en efectivo, tus pagos no solo podr√≠an ser vigilados sino tambi√©n bloqueados para evitar viajes. Vemos un ejemplo de escala limitada de este paternalismo en la  tarjeta de asistencia social sin efectivo¬Ľ australiana; impide que los beneficiarios compren alcohol y otros productos no aprobados en tiendas no autorizadas Tambi√©n les proh√≠be retirar efectivo para eludir las restricciones.

Descentralización

Pero quiz√°s el elemento m√°s pasado por alto de esta historia es el hecho de que el ataque al efectivo es una afrenta a las empresas locales que forman la columna vertebral de las comunidades. 

Una cr√≠tica dirigida a la tarjeta de asistencia social sin efectivo australiana es que aleja a las personas de apoyar a las empresas locales basadas en efectivo; las canaliza hacia minoristas m√°s grandes que trabajan con Mastercard y Visa. 

El efectivo est√° por naturaleza localizado en su movimiento y no es probable que termine siendo utilizado para respaldar a un gigante tecnol√≥gico lejano. 

En d√©cadas pasadas, era normal que las personas entregaran dinero en efectivo a los comerciantes locales. Pero la norma cada vez mayor en la actualidad es que las personas transfieran fichas bancarias digitales a corporaciones distantes, como Amazon. 

Los principales beneficiarios de una sociedad sin efectivo no son solo los bancos y fintech de las grandes ciudades y su econom√≠a, sino tambi√©n las grandes empresas tecnol√≥gicas. 

Y si bien una pl√©tora de empresas y aplicaciones de pagos digitales ahora disponibles podr√≠a dar la ilusi√≥n de diversidad en ese √°mbito, todas se basan en los mismos oligopolios bancarios subyacentes; es una pr√°ctica est√°ndar que los jugadores de fintech se asocien silenciosamente con los principales bancos.

Criptomonedas

Pero, ¬Ņqu√© pasa con las criptomonedas? Una de las afirmaciones de la creciente criptoindustria es que los t√≥kens digitales, como el bitcoin, brindan una fuerza contraria al sistema de pagos digitales de los bancos. Ayudan a ¬ędemocratizar¬Ľ las finanzas digitales lejos de las grandes instituciones. 

Sin embargo, la gran mayor√≠a de las personas que tienen bitcoins lo ven como algo que se compra y vende por d√≥lares, en lugar de una forma de dinero en s√≠ misma. 

E incluso cuando se usa para el intercambio, la gente conf√≠a en su precio en d√≥lares para decidir cu√°nto entregar. 

Los t√≥kens criptogr√°ficos enfrentan los mismos problemas de pirater√≠a y resiliencia que cualquier sistema digital; tambi√©n someten a los usuarios a cambios bruscos y desestabilizadores en el precio a medida que se negocian en mercados especulativos. Hay un lugar para las criptomonedas, pero obsesionarse con ellas es una distracci√≥n.

El futuro de la economía y los bancos

Las personas m√°s vulnerables del mundo conf√≠an en el sistema de efectivo f√≠sico ya existente; nuestra prioridad debe ser protegerlo. Pero esta campa√Īa para cuidar el efectivo tambi√©n beneficia a quienes disfrutan de las plataformas digitales. 

La lucha por los carriles para bicicletas en las ciudades dominadas por los automóviles no es un movimiento anti-automóvil.

Los amantes de los coches tambi√©n se benefician de la reducci√≥n de la congesti√≥n y la opci√≥n de usar su bicicleta de vez en cuando. 

Del mismo modo, debemos luchar por la infraestructura de efectivo y las leyes a favor de este. Tiene como fin evitar que nuestras econom√≠as y nuestras vidas se vuelvan totalmente dependientes de un solo conjunto de gigantes digitales. 

Puedes disfrutar apps a corto plazo, pero a futuro, es del interés de todos mantener una forma de dinero fuera de línea, inclusiva y localizada a la que pueda cambiar cuando las fichas estén bajas.

Brett Scott es periodista, antrop√≥logo monetario y ex corredor financiero. Es el autor de Cloudmoney: Cash, Cards, Crypto and the War for our Wallets (2022).

Secciones de este art√≠culo fueron extra√≠das del libro ¬ęCloudmoney: Cash, Cards, Crypto and the War for Our Wallets¬Ľ de Brett Scott. Copyright ¬© 2022 Reimpreso con permiso de Harper Business, un sello de HarperCollins Publishers.

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