• India está en crisis: los hospitales están sobrecargados de pacientes en medio de un aumento en los casos de coronavirus.
  • Las variantes y las reuniones sociales que se propagan rápidamente están alimentando este brote, dicen los expertos.
  • Un lento lanzamiento de vacunas y un sistema de salud mal preparado han empeorado las cosas.

Hace solo dos meses, el brote de coronavirus en India parecía haber dado un giro. Los casos se habían desplomado a su punto más bajo desde el comienzo de la pandemia y se estaban comenzando a implementar vacunas.

Pero Bramer Mukherjee, profesor de epidemiología de la Universidad de Michigan, no estaba convencido de que el progreso duraría. A mediados de febrero, notó un aumento en los casos en medio de un aumento en bodas, reuniones familiares, festivales y eventos deportivos.

Las reuniones sociales aumentaron en India

Llamó a su padre de 81 años y a su madre de 79 años, que viven en Calcuta, para ver si se vacunarán pronto.

«Le dijeron: ‘No hay virus en este momento. No hay prisa'», dijo Mukherjee a Insider. «Creo que esto realmente te dice lo que sucedió: que en el valle del virus, ese era el momento adecuado para que India acelerara la vacunación, pero no sucedió».

Ahora, el promedio de casos diarios en la India se ha multiplicado por más de 20 en los últimos dos meses. El país reportó más de 350,000 casos nuevos el lunes, el total diario más alto del mundo. Las muertes se multiplicaron por casi 25 en los últimos dos meses. Los hospitales indios ahora están plagados de largas filas y escasez de ventiladores y oxígeno, mientras que los cuerpos se amontonan en los crematorios. 

Los expertos en salud pública señalan cuatro factores que provocaron que el brote se salga de control: variantes que se propagan rápidamente, un aumento en las reuniones sociales, una implementación lenta de la vacuna y un sistema de salud mal preparado. Si India hubiera usado su respiro durante el invierno para aumentar las pruebas, la vigilancia genómica y el suministro de medicamentos críticos, dijeron, la nación habría estado mejor preparada para manejar un nuevo aumento.

«Desafortunadamente, la narrativa que se desarrolló sobre lo bien que le fue a India causó una falsa sensación de seguridad», dijo a Insider Krutika Kuppalli, profesora asistente de la Universidad Médica de Carolina del Sur. «Siempre sentí y creí que India se convertiría en el epicentro de esta pandemia».

Mukherjee dijo que la «celebración prematura de la victoria» de India podría servir como una advertencia para otros países.

«Lo traicionero de este virus es que no puedes esperar a ver su acción», dijo. «Tienes que seguir realmente sus pasos silenciosos».

Es probable que las variantes sean las principales culpables del aumento

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4 factores alimentaron el desgarrador aumento de coronavirus en India | Reuters

Las variantes de coronavirus que se propagan rápidamente son quizás el mayor culpable del desgarrador brote de la India. Uno en particular, B.1.617, tiene una «doble mutación» que puede ayudarlo a evadir los anticuerpos generados en respuesta a vacunas o infecciones anteriores. Los científicos dicen que la variante muestra las primeras características de ser más transmisible que la cepa original.

«Esta nueva variante parece más infecciosa, parece atrapar a la gente más joven y parece haber hecho subir los números», dijo a Insider Prabhat Jha, epidemiólogo de la Universidad de Toronto.

Los científicos del estado de Maharashtra identificaron por primera vez la cepa B.1.617 en marzo. En ese momento, dijeron que la variante estaba relacionada con entre el 15% y el 20% de los casos en la región. Para abril, la variante había llegado a representar más de la mitad de los nuevos casos de coronavirus de la India, según GISAID, una base de datos global que recopila genomas de coronavirus.

«El doble mutante está ahora en California, está en el Reino Unido, y variantes similares circularán por todo el mundo», dijo Mukherjee. «Es realmente un problema global».

Otras cepas de coronavirus también podrían estar impulsando la propagación del virus. Los científicos identificaron recientemente una variante con tres mutaciones clave, B.1.618, en Bengala Occidental. Y una variante en Bangalore, B.1.36, porta una mutación que se asoció con reinfecciones por coronavirus. 

Los expertos dijeron que India se beneficiaría de los cierres regionales en áreas donde las variantes se están extendiendo ampliamente.

«Si India no controla su pandemia, afectará al mundo entero», dijo Kuppalli. «Podemos poner todas las restricciones de viaje que queramos, pero eso no evitará que estas mutaciones lleguen a otros lugares».

Las reuniones sociales dieron a las variantes más oportunidades para difundirse

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4 factores alimentaron el desgarrador aumento de coronavirus en India | Reuters

Las variantes tuvieron muchas oportunidades para extenderse en India esta primavera.

A principios de este mes, al menos 50 millones de personas se agolparon a lo largo del río Ganges para un festival religioso hindú que desde entonces se ha relacionado con al menos 2,000 casos de coronavirus. El primer ministro indio, Narendra Modi, también celebró grandes concentraciones electorales, incluida una en marzo que atrajo a 800,000 personas.

Además de eso, dijeron los expertos, muchos indios sintieron que ya no era vital continuar con el distanciamiento social o el uso de cubrebocas. Una encuesta de enero encontró que el 56% de las 28,000 personas muestreadas en Delhi dieron positivo en anticuerpos contra el coronavirus, lo que llevó a muchos lugareños a creer que las grandes ciudades ya habían alcanzado la inmunidad colectiva, según Mukherjee.

«Mucha gente estaba pensando en diciembre, enero, ‘Oh, tenemos esto bajo control'», dijo Jha. «Eso resultó ser solo arrogancia y yo, entre otros, había advertido que realmente podría contraatacar».

Incluso países como Estados Unidos, Reino Unido e Israel, que han vacunado entre el 40% y el 65% de su población, deben tener en cuenta que el virus no ha desaparecido, dijeron los expertos.

«La verdadera lección aquí es: respetar el virus, respetar la ciencia», dijo Jha. «No hay otra salida».

Un lento lanzamiento de la vacuna significó que India no podría adelantarse a su brote

India ha inmunizado a menos del 9% de su población desde que comenzó su programa nacional de vacunas hace tres meses. Eso no es particularmente sorprendente, dado el tamaño del país.

«Los desafíos de vacunar a mil millones de personas son simplemente extraordinarios», dijo Jha.  

Pero el lanzamiento de la vacuna en India también adoleció de falta de urgencia, dijeron los expertos: algunos residentes no sintieron la necesidad de vacunarse de inmediato. Otros se mostraron escépticos ante las inyecciones.

India aprobó su propia vacuna, Covaxin, antes de que finalizaran los ensayos en humanos. Es similar a la vacuna Sinovac de China. Los fabricantes de la inyección, Bharat Biotech y el Consejo Indio de Investigación Médica, han dicho que tiene una efectividad de al menos un 78%. Para Jha todavía hay incertidumbre sobre qué tan bien está funcionando la vacuna.

«Sabemos que una vacuna china diseñada de manera similar tiene un rendimiento inferior en América Latina, y es muy posible que ocurra el mismo fenómeno en India», dijo. 

El esfuerzo de vacunación también se vio afectado cuando los casos comenzaron a aumentar, según Kuppalli, porque eso obligó a los trabajadores de la salud a cambiar su enfoque de la administración de inyecciones.

«Las vacunas son excelentes, y debemos implementarlas y aumentarlas, pero no se puede vacunar para salir de un aumento repentino», dijo Kuppalli.

El sistema de salud de la India no estaba preparado para otro aumento

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4 factores alimentaron el desgarrador aumento de coronavirus en India | Reuters

Jha dijo que el sistema de salud de la India no estaba equipado para manejar otro brote además del lanzamiento de la vacuna.

«Hay que recordar que el trasfondo aquí es que hubo una subinversión crónica en la salud de los indios durante bastante tiempo», dijo. «India, como muchos países, lamentablemente no tiene un programa de vacunación para adultos». 

El país tuvo una breve ventana cuando los casos eran bajos en los que habría sido más fácil ampliar las pruebas y el suministro de medicamentos críticos, agregó Jha, pero muchos funcionarios del gobierno asumieron falsamente que la amenaza había terminado.

Ahora, es probable que la situación sobre el terreno en la India sea incluso más desgarradora de lo que indican las cifras oficiales. La escasez de pruebas impide que la nación cuantifique la escala de su brote, y un puñado de médicos, periodistas locales y  familiares de los fallecidos han informado que los recuentos oficiales no reflejan la cantidad de cuerpos que llegan a los crematorios. Los proveedores de atención médica de la India también carecen de recursos, incluidas camas y medicamentos, para tratar a los pacientes.

«Si no informa y suprime los datos y el número de muertes, entonces no puede estimar realmente cuántas personas se presentarán en el hospital al día siguiente», dijo Mukherjee. «Y eso realmente perjudica su capacidad para proporcionar oxígeno y proporcionar recursos sanitarios a las personas».

Los expertos dijeron que algunos médicos en la India, ya sea por falta de capacitación o por pura desesperación, han intentado administrar medicamentos que no funcionan contra el virus, como la ivermectina, una receta que se usa para tratar las infecciones parasitarias.

«He escuchado historias de personas a las que se les recetaron tres, cuatro, cinco, seis medicamentos, medicamentos que no han demostrado ser efectivos en absoluto», dijo Kuppalli. «Creo que la gente simplemente busca pajitas y eso se suma al caos y la ansiedad». 

También puede haber un incentivo financiero para ofrecer medicamentos a pacientes en estado crítico, dijo Jha.

«Cuando tienes un escenario como este, encontrarás gente realmente desesperada», dijo. «Y también hay proveedores privados muy desagradables que se aprovecharán de eso y ofrecerán todo tipo de tratamiento, ya sea que funcionen o no».

Mientras tanto, los medicamentos que pueden funcionar, como el medicamento antiviral remdesivir, ahora tienen una gran demanda, dijo Kuppalli.

«Existe un enorme mercado negro para el remdesivir», dijo, «y me preocupa que eso también suceda ahora con las vacunas».

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